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SCIENCE
 

Investigadores rusos utilizan cámaras para realizar censo del leopardo de las nieves

Leopardo de las nieves en la región de las montañas de Altái. Imagen cortesía de Land Rover Nuestro Planeta a través de Flickr.
Leopardo de las nieves en la región de las montañas de Altái. Imagen cortesía de Land Rover Nuestro Planeta a través de Flickr.

El leopardo de las nieves es un animal tan escurridizo y poco común que se le conoce comúnmente como el "fantasma de las montañas". Sin embargo, investigadores en el macizo de Altái, donde se juntan las fronteras de Rusia, Mongolia, Kazajistán y China, se encuentran cara a cara con este animal en peligro de extinción cada vez con más frecuencia. Lo están logrando a través de una creciente red de cámaras trampa que les permite rastrear animales.

El Parque Nacional Sailyugem está en la República Altái de Rusia. Hace unos días, los guardaparques, vestidos con enormes parkas y lentes de protección, recogieron el metraje de una cámara trampa de gran altitud. Esta cámara es una caja negra que contienen 12 baterías, una tarjeta de memoria y un lente que se activa con el movimiento. Los científicos la colocaron oculta entre un conjunto de rocas por donde los leopardos pasan en busca de presas. Allí, los leopardos se deslizan desde arriba y rompen el cuello de sus víctimas con un crujido de sus poderosas mandíbulas.

"La reciente aparición de las cámaras trampa fue un gran avance para los científicos, pues ahora no solo tienen acceso a las huellas del leopardo, sino a sus fotografías" explicó Denis Malikov, subdirector del parque. Según dijo Malikov, esto les permite a los científicos identificar individuos y hacer un mapa de sus ubicaciones.

Nadie sabe cuántos leopardos de la nieve hay en Rusia. Sin embargo,  se piensa que la caza y las trampas ilegales han reducido la población a menos de 70 individuos. A nivel global, se estima que la población es de aproximadamente 4.700 leopardos. Cerca de 40 investigadores de diversas organizaciones realizan por primera vez un censo nacional de la población de leopardos de las nieves. Ellos esperan que la información exacta sobre su número y su ubicación resalte la necesidad de aplicar medidas de conservación, como aumentar las áreas protegidas.

Las cámaras permiten clasificar con más detalle a los animales

Las imágenes de las cámaras trampa proporcionan el vistazo más cercano que jamás se haya podido obtener de una criatura que reside en unas de las montañas más remotas y de difícil acceso del mundo. En Sailyugem, las temperaturas en invierno pueden descender hasta los -45 grados centígrados y no hay carreteras, salvo unos pocos caminos de tierra. Para llegar a estos lugares, los guardaparques deben conducir sus jeeps a lo largo de los pedregosos ríos congelados y subir a pie o a caballo por las escarpadas laderas de las montañas.

Los primeros cálculos sobre la población de leopardos de las nieves estaban basados en las mediciones que los científicos hacían de las huellas de las garras. Sin embargo, ese método no es exacto. Las cámaras trampa les permiten identificar a los individuos mediante la forma única de sus rosetones, que son las manchas en el grueso pelaje de color blanco, gris o canela claro de cada leopardo.

Como ejemplo de ello, Malikov mostró las imágenes de un leopardo de las nieves que el equipo llamó Khan. "Él es el macho dominante. Se ve como un animal seguro de sí mismo; mire cómo camina al lado de la cámara trampa", dijo Malikov.

Especialista estadounidense trajo las cámaras trampa a Altái

Rodney Jackson, un estadounidense experto en leopardos, llevó las cámaras trampa modernas a Altái por primera vez en el 2010. Desde entonces, el Fondo Mundial para la Naturaleza ha estado donándolas periódicamente a los parques locales y a los investigadores. Actualmente, hay más de 180 cámaras trampa en Altái y en los alrededores de los montes Sayanos que se utilizan para observar a los leopardos y a otras especies. Unas 50 cámaras más están previstas para instalación para finales del año.

En las grabaciones se puede ver que los leopardos frecuentemente cavan pequeños agujeros en los que dejan restos de orina, excremento o rastros de olor para marcar su territorio. A menudo se aproximan para olfatear la cámara. Una cámara trampa en la cercana región de Buriatia grabó a un leopardo de las nieves en el momento en que rugía para llamar a sus posibles parejas.

Animales sagrados, pero también víctimas de cacería

El leopardo de las nieves es un animal sagrado para los altáis que viven en la región. Maya Erlinbayeva, una especialista en educación del Parque Nacional Sailyugem, dice que lo consideran el guardián de los espíritus antiguos a los que rinden culto. Sin embargo, la pobreza y los problemas económicos en la década de los 90 llevaron a que algunos lugareños cazaran a los leopardos de las nieves por sus pieles.

La caza ha disminuido, debido en parte a una penalización más severa de hasta siete años de prisión. Sin embargo, las trampas sencillas que colocan para atrapar al ciervo almizclero con frecuencia atrapan por error al leopardo de las nieves. Los guardaparques encuentran a menudo docenas de trampas durante sus expediciones en el parque, y dicen que esa es la principal amenaza que acecha al leopardo de las nieves en Rusia. Se calcula que anualmente el hombre mata entre 221 y 450 leopardos de las nieves a nivel mundial con fines comerciales.

"Los hábitats del leopardo de las nieves y del ciervo almizclero en Siberia generalmente coinciden, así que el irbis [leopardo de las  nieves] cae en las trampas destinadas para los ciervos", explicó Alexander Karnaukhov, biólogo del Fondo Mundial para la Naturaleza.

El clima es impredecible debido al cambio climático

Otro peligro potencial es el cambio climático. Según dicen los pastores de ovejas y de yaks de la zona, este hace que el clima sea impredecible. Los expertos temen que las grandes nevadas se vuelvan más frecuentes. Esto podría evitar que animales como la cabra montés y el argalí puedan pastar, y el leopardo de las nieves quedaría sin su presa.

Además, el descongelamiento del permafrost ha causado infecciones en los mamíferos de los que se alimentan los leopardos. Estas enfermedades luego se transmiten a lo largo de la cadena alimenticia, y algunos leopardos de las nieves ya han sido afectados.

Alexey Kokorin, experto en clima del Fondo Mundial para la Naturaleza, dijo que es necesario un cambio. "Si protegemos mejor al leopardo de las nieves de la caza furtiva, entonces aumentaremos su habilidad de adaptarse al cambio climático".

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¿Cuál sección del artículo enfatiza la idea de que existe el riesgo de que los leopardos de las nieves se queden sin suficiente alimento?

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Un especialista estadounidense trajo las cámaras trampa a Altái

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Un especialista estadounidense trajo las cámaras trampa a Altái

C

Animales sagrados, pero también víctimas de cacería

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El clima es impredecible debido al cambio climático

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Seleccione el párrafo de la introducción [párrafos 1-4] que MEJOR explique qué factores han causado que los leopardos de las nieves estén en peligro de extinción.

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Lea el siguiente fragmento del artículo.

El leopardo de las nieves es un animal sagrado para los altáis que viven en la región. Maya Erlinbayeva, una especialista en educación del Parque Nacional Sailyugem, dice que lo consideran el guardián de los espíritus antiguos a los que rinden culto.

Si alguna de las siguientes palabras sustituyera a la palabra "sagrado" en el fragmento citado, ¿cuál de ellas cambiaría el significado del fragmento?

A

divino

B

santo

C

venerado

D

misterioso

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Lea el siguiente párrafo del artículo.

Las imágenes de las cámaras trampa proporcionan el vistazo más cercano que jamás se haya podido obtener de una criatura que reside en unas de las montañas más remotas y de difícil acceso del mundo. En Sailyugem, las temperaturas en invierno pueden descender hasta los -45 grados centígrados y no hay carreteras, salvo unos pocos caminos de tierra. Para llegar a estos lugares, los guardaparques deben conducir sus jeeps a lo largo de los pedregosos ríos congelados y subir a pie o a caballo por las escarpadas laderas de las montañas.

¿Qué frase en el párrafo citado le ayuda a entender que los leopardos que se están estudiando viven en una zona muy alta?

A

de difícil acceso

B

no hay carreteras

C

pedregosos ríos

D

escarpadas laderas

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