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SCIENCE
 

Los huesos más antiguos de Homo sapiens jamás encontrados sacuden los cimientos de la historia humana

Yacimiento de Jebel Irhoud en Marruecos. En su momento el yacimiento fue ocupado por homínidos tempranos, podría haber sido una cueva, pero la roca que la cubría y mucho del sedimento se retiró en la década de 1960. Foto: Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology
Yacimiento de Jebel Irhoud en Marruecos. En su momento el yacimiento fue ocupado por homínidos tempranos, podría haber sido una cueva, pero la roca que la cubría y mucho del sedimento se retiró en la década de 1960. Foto: Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology

Los fósiles recuperados de una vieja mina en una montaña inhóspita de Marruecos han sacudido uno de los cimientos más duraderos de la historia humana. Van justo en la dirección contraria a la teoría de que el Homo sapiens surgió en una cuna de la humanidad en África Oriental hace 200.000 años.

Los arqueólogos desenterraron los huesos de al menos cinco personas en Jebel Irhoud, una antigua mina a 62 millas (100 kilómetros) al oeste de Marrakech, en África del Norte. Los investigadores quedaron atónitos cuando las pruebas de datación revelaron que un diente y las herramientas de piedra encontrados con los huesos tenían unos 300.000 años.

"Mi reacción fue un gran ‘guau’", dijo Jean-Jacques Hublin, un científico experto del equipo del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva de Leipzig, Alemania. “Esperaba que fueran antiguos, pero no tan antiguos”.

Los especímenes más antiguos de los humanos modernos

Hublin dijo que la edad extrema de los huesos los convierte en los ejemplares más antiguos conocidos de los humanos modernos, lo que plantea un gran desafío a la idea de que los primeros miembros de nuestra especie evolucionaron en África Oriental 100.000 años después.

"Esto nos da una imagen completamente diferente de la evolución de nuestra especie", dijo Hublin. Añadió que no solamente los fósiles son más antiguos, sino que hace pensar a los científicos en que los humanos ya estaban presentes en todo el continente africano para ese momento.

Creían que las herramientas tenían 40.000 años

Jebel Irhoud le ha planteado rompecabezas a los científicos desde que se encontraran huesos fosilizados por primera vez en el yacimiento en la década de 1960. Al principio, se creyó que las herramientas halladas le perteneían a los neandertales y tenían solamente 40.000 años. Los neandertales se consideran un grupo hermano con el cual nuestros antepasados ​​humanos modernos convivieron e incluso se reprodujeron juntos.

En unas excavaciones recientes en el yacimiento de Jebel Irhoud, Hublin y otros encontraron más restos. Junto con los huesos, los investigadores encontraron herramientas, huesos de gacela y otros restos relacionados con la vida humana.

Los humanos modernos provienen de África

Durante mucho tiempo, los científicos han mirado a África Oriental como el lugar de nacimiento de los seres humanos modernos. Hasta los últimos hallazgos de Jebel Irhoud, los restos más antiguos conocidos de nuestra especie se encontraban en Omo Kibish en Etiopía y tienen fecha de hace 195.000 años. Otros fósiles y evidencia genética apuntan a que los humanos modernos tienen un origen africano. 

En el primero de dos artículos publicados en la revista científica Nature el miércoles, los investigadores describen cómo los fósiles recién excavados se parecen en gran parte a los de los humanos modernos. No obstante, la parte del cráneo que proteje al cerebro era mucho más grande, esto sugiere que el cerebro moderno evolucionó en el Homo sapiens solamente.

Aparte de ser más robustos y musculosos, los adultos en Jebel Irhoud se parecían a las personas vivas de hoy en día.

Todavía se pueden encontrar los restos de más individuos en el yacimiento, sin embargo, no está claro qué estaban haciendo allí. Los estudios de las herramientas de pedernal demuestran que las piedras no provenían de la zona local, sino de una región a 30 millas al sur de Jebel Irhoud. 

Hublin admite que los científicos tienen muy pocos fósiles para saber si los humanos modernos se habían extendido a través de los cuatro puntos cardinales de África hace 300.000 años. Están haciendo un estimado basado en un cráneo de 260.000 años encontrado en Florisbad, Sudáfrica.

Dos vistas actualizadas de la reconstrucción de los primeros fósiles conocidos de Homo sapiens de Jebel Irhoud en Marruecos. Las imágenes se basan en tomografías computarizadas de múltiples fósiles. Foto de Philipp Gunz en el Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva.[click to enlarge]

Sin embargo, a él la teoría le resulta contundente porque la idea principal es que los primeros humanos viajaron por todo el continente y que diferentes partes de África contribuyeron a la aparición de la humanidad moderna.

El cuerpo humano se desarrolló rápidamente

John McNabb, un arqueólogo de la University of Southampton, dijo que los fósiles proponen una respuesta a la pregunta de cuán rápido se desarrolló el cuerpo humano moderno. Él dijo que los fósiles dan la impresión de que el cuerpo humano se desarrolló rápidamente.

"Hay algunas posibilidades intrigantes aquí también", añadió McNabb. Antes, se pensaba que las herramientas que los arqueólogos descubrieron no eran tan antiguas. McNabb se preguntaba si las herramientas están relacionadas con el comienzo del desarrollo de los seres humanos.

Lee Berger, cuyo equipo descubrió recientemente el Homo naledi de 300.000 años, un pariente humano antiguo en las afueras de Johannesburgo en Sudáfrica, dijo que datar los huesos de Jebel Irhoud fue emocionante. No obstante, no está convencido de que los humanos modernos vivieran por toda África hace tanto tiempo. "Se han tomado dos puntos de datos y no se ha trazado una línea entre ellos, sino un mapa gigante de África", dijo.

Otro arqueólogo de la Stony Brook University de Nueva York, John Shea, añadió que hay que tener cautela cuando los investigadores afirman que han encontrado el elemento más antiguo de cualquier cosa porque las herramientas de piedra pueden moverse de lugar y establecerse en capas de roca de edades diversas.

Shea también estaba incómodo con los científicos que combinaron fósiles de diferentes individuos y compararon reconstrucciones de cráneos completos de restos fragmentarios. "Tales ‘quimeras’ pueden parecer muy diferentes de los individuos en los que están basadas", dijo. 

"Para mí, afirmar que estos restos son Homo sapiens extiende el significado de ese término un poco", añadió Shea. Dijo que, estructuralmente, las especies humanas antiguas se ven bastante diferentes.

Un yacimiento único

Pero Jessica Thompson, antropóloga de la Emory University de Atlanta, dijo que los nuevos resultados muestran lo increíble que es el yacimiento de Jebel Irhoud. "Estos fósiles son los menos comunes de todos porque el registro fósil humano de este período de tiempo en África está representado de forma muy pobre. Nos dan una representación directa del aspecto de los primeros miembros de nuestra especie, así como de su comportamiento", dijo Thompson.

Ella cree que las caras son definitivamente humanas. "Realmente, tal parece que en África, especialmente, pero también a nivel mundial, nuestra evolución se caracterizó por numerosas especies diferentes que vivieron al mismo tiempo y posiblemente incluso en los mismos lugares".

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1
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¿Cuál de las siguientes ideas es la que el texto MEJOR respalda en el siguiente párrafo?

Los fósiles recuperados de una vieja mina en una montaña inhóspita de Marruecos han sacudido uno de los cimientos más duraderos de la historia humana. Van justo en la dirección contraria a la teoría de que el Homo sapiens surgió en una cuna de la humanidad en África Oriental hace 200.000 años.

A

Los fósiles encontrados carecen de confiabilidad porque se alejan demasiado de las teorías existentes sobre los orígenes humanos.

B

Los fósiles encontrados confirman teorías antiguas acerca de los orígenes de la especie humana.

C

Los fósiles encontrados sugieren que los orígenes de la especie humana se remontan a una zona y un momento distintos de lo que se creía.

D

Los fósiles encontrados podrían generar grandes conflictos entre los arqueólogos e investigadores.

2
Anchor 1: What the Text Says

¿Cuál de las siguientes opciones es la que MEJOR respalda la idea de que los seres humanos son el resultado de una mezcla de distintas especies?

A

Añadió que no solamente los fósiles son más antiguos, sino que hace pensar a los científicos en que los humanos ya estaban presentes en todo el continente africano para ese momento.

B

Él dijo que los fósiles dan la impresión de que el cuerpo humano se desarrolló rápidamente.

C

Nos dan una representación directa del aspecto de los primeros miembros de nuestra especie, así como de su comportamiento", dijo Thompson.

D

"Realmente, tal parece que en África, especialmente, pero también a nivel mundial, nuestra evolución se caracterizó por numerosas especies diferentes que vivieron al mismo tiempo y posiblemente incluso en los mismos lugares".

3
Anchor 4: Word Meaning & Choice

Lea el siguiente párrafo del artículo.

Shea también estaba incómodo con los científicos que combinaron fósiles de diferentes individuos y compararon reconstrucciones de cráneos completos de restos fragmentarios. "Tales ‘quimeras’ pueden parecer muy diferentes de los individuos en los que están basadas", dijo.

¿Cuál de los siguientes fragmentos del párrafo citado ofrece alguna clave de contexto que ayude a entender el significado de "restos fragmentarios" ?

A

combinaron fósiles

B

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C

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D

parecer muy diferentes

4
Anchor 4: Word Meaning & Choice

Lea el siguiente párrafo del artículo.

Hublin dijo que la edad extrema de los huesos los convierte en los ejemplares más antiguos conocidos de los humanos modernos, lo que plantea un gran desafío a la idea de que los primeros miembros de nuestra especie evolucionaron en África Oriental 100.000 años después.

El autor usa la palabra "desafío" para expresar:

A

que representa una amenaza para el trabajo arqueológico.

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que parece entrar en conflicto con una teoría preexistente.

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que ha generado grandes conflictos entre investigadores.

D

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