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SCIENCE
 

Algunos neandertales se curaban los dolores con "aspirina"

Una muestra de cálculo dental en el último molar (derecha) de la mandíbula superior de este Neandertal perteneciente a la cueva El Sidron en España. Este individuo estaba comiendo chopo, una fuente de aspirina y también vegetación mohosa que contenía un antibiótico natural. Foto: Paleoanthropology Group MNCN-CSIC

El secreto para aprender sobre nuestros antiguos ancestros humanos puede estar oculto en sus dientes.

Los neandertales fueron un grupo de criaturas parecidas a los humanos que vivieron hace unos 40.000 años. De acuerdo con la placa de sus dientes, los neandertales tuvieron grandes diferencias en sus dietas, dependiendo del lugar en el que vivieron. Es posible que hayan utilizado plantas y moho para tratar las enfermedades y los dolores.

Los hallazgos, descritos en la revista Nature, señalan la primera y más antigua placa dental analizada genéticamente, y arrojan luz sobre la relación entre los humanos y sus extintos parientes más cercanos. También sugieren la complejidad y diversidad de la vida del hombre de Neandertal en toda Europa.

La elección de lo que comieron

"La visión típica de un neandertal es una bestia armada de una maza que gruñe a la gente y vive en una cueva", dijo la autora principal Laura Weyrich, una científica de la Universidad de Adelaide, en Australia. Pero esta investigación, explica, "sugiere que estos eran individuos muy capaces e inteligentes". Ellos pudieron "transmitir información de generación en generación y probablemente vivieron en contacto amistoso con humanos en algún momento".

Cuando los científicos buscan entender la dieta de una criatura, pueden mirar sus dientes; específicamente, miran las capas de placa dental endurecida en la superficie de los dientes. Este barro mineralizado contiene el ADN de partículas de alimentos, así como los microbios que habitaban en la boca.

Los científicos han estudiado la información contenida en la placa dental desde hace décadas. Pero ahora, gracias a los avances tecnológicos recientes, Weyrich y sus colegas fueron capaces de distinguir lo que comían y los microbios en sus cuerpos.

Merienda con un sabor a neandertal

El equipo internacional de investigadores examinó muestras de neandertales. La primera fue tomada en la cueva Spy en Bélgica y tiene alrededor de 36.000 años de antigüedad. La segunda se extrajo en la cueva El Sidrón, en España, y tiene aproximadamente 48.000 años de antigüedad.

Los ancestros humanos comían de formas muy diferentes, según el lugar en el que vivieron. La placa preservada de la cueva Spy estaba llena de carne similar a la del rinoceronte lanoso y de oveja salvaje. Lo cual era esperable para criaturas que deambularon en los pastos abiertos de la estepa. La dieta en España, por otra parte, tenía una gran cantidad de hongos, semillas de pino y musgo, y no se pudo encontrar ningún rastro de carne. Eso sugiere que se trataba de habitantes del bosque.

Los neandertales españoles, ya fuera por necesidad o por opción, podrían haber sido vegetarianos. Resulta interesante que no se encontraron restos de ardillas u otros animales pequeños que habitan en los árboles en la placa de los neandertales españoles. Queda por verse si esto fue intencional o no, dijo ella.

Por cierto, los estudios de sus restos muestran que los neandertales vegetarianos aparentemente se enfrentaron a un destino desagradable.

Las marcas de cortes en sus huesos muestran que probablemente fueron comidos por otras personas.

"Hay todo tipo de historias salvajes, pero la conclusión es que simplemente no sabemos", dijo. "No tenemos una máquina del tiempo para volver atrás, solo tenemos estas pequeñas piezas que tratamos de ensamblar".

Un trago de medicina

Uno de los neandertales en el sitio de España tenía una bacteria en el estómago, que probablemente le causó vómitos o diarrea.

En su placa antigua, los científicos descubrieron evidencia de álamo, árbol cuya corteza contiene ácido salicílico, que es el ingrediente activo del analgésico aspirina. También encontraron rastros de un moho llamado Penicillium rubens, que es un antibiótico natural para el estómago.

Los científicos sospechan que este individuo no buscó este hongo en específico, parecía haber consumido una amplia variedad de hongos. Pero esto sugiere que ellos pueden haber sabido que comer hongos de alguna manera les hacía sentir mejor, añadió la científica.

"Cuando se tenía dolor de estómago, tal vez se comía grano mohoso como una manera de tratar las infecciones bacteriales", dijo Weyrich.

Intercambio de microbios

Los científicos también lograron secuenciar el genoma microbiano más antiguo conocido por los humanos. Al mirar el número de mutaciones en el genoma, los científicos determinaron que fue introducido a los neandertales alrededor de 120.000 años atrás, lo que lo ubica cerca del límite del período de tiempo en que los humanos y neandertales se estuvieron cruzando, dijo Weyrich.

Señaló que existen algunas pocas formas de intercambiar este microbio entre especies: al compartir alimentos, mediante el cuidado parental o un beso.

"Creemos realmente que esto sugiere que los neandertales y los humanos pueden haber tenido una relación mucho más amistosa de lo que nadie imaginaba", dijo Weyrich.

"Sin límites"

En última instancia, dijo ella, este estudio prueba lo que los científicos pueden aprender al secuenciar el ADN conservado en la placa antigua.

"No hay límite para esto", considera Weyrich.

Al usar esta técnica en especímenes preservados en todo el mundo, los científicos pueden comenzar a comprender cómo el microbioma humano evolucionó en el transcurso del tiempo, en respuesta a los cambios en su dieta y otros factores. El microbioma son los pequeños organismos que viven dentro de los humanos.

Los descubrimientos adicionales podrían dar información a los investigadores que intentan comprender las enfermedades relacionadas con el microbioma en los humanos modernos. Esto podría ayudar a cambiar la forma en que los médicos nos tratan como individuos, dependiendo de lo que se encuentre en nuestro microbioma.

"En los humanos modernos, nos resulta muy difícil tratar de entender cómo cambiar el microbioma o qué alteraciones de estilo de vida podrían cambiar a estas bacterias", Weyrich dijo. "Pero en los humanos antiguos, ellos ya lo hicieron por nosotros. El experimento ya ha sido ejecutado. Solo tenemos que retroceder en el tiempo y mirarlo".

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1
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¿Cuál sección del artículo enfatiza la idea de que muchas personas piensan que los neandertales eran seres salvajes y sin capacidad de pensar?

A

La elección de lo que comieron

B

Un trago de medicina

C

Intercambio de microbios

D

"Sin límites"

2
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Seleccione el párrafo de la sección "Merienda con un sabor a neandertal" que MEJOR explique por qué es imposible conocer todos los detalles de la vida de los neandertales.

A

El equipo internacional de investigadores examinó muestras de neandertales. La primera fue tomada en la cueva Spy en Bélgica y tiene alrededor de 36.000 años de antigüedad. La segunda se extrajo en la cueva El Sidrón, en España, y tiene aproximadamente 48.000 años de antigüedad.

B

Los ancestros humanos comían de formas muy diferentes, según el lugar en el que vivieron. La placa preservada de la cueva Spy estaba llena de carne similar a la del rinoceronte lanoso y de oveja salvaje. Lo cual era esperable para criaturas que deambularon en los pastos abiertos de la estepa. La dieta en España, por otra parte, tenía una gran cantidad de hongos, semillas de pino y musgo, y no se pudo encontrar ningún rastro de carne. Eso sugiere que se trataba de habitantes del bosque.

C

Por cierto, los estudios de sus restos muestran que los neandertales vegetarianos aparentemente se enfrentaron a un destino desagradable.

D

"Hay todo tipo de historias salvajes, pero la conclusión es que simplemente no sabemos", dijo. "No tenemos una máquina del tiempo para volver atrás, solo tenemos estas pequeñas piezas que tratamos de ensamblar".

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¿Cuál de las siguientes frases sería la MÁS importante como para incluirla en un resumen del artículo?

A

Los neandertales fueron un grupo de criaturas parecidas a los humanos que vivieron hace unos 40.000 años.

B

De acuerdo con la placa de sus dientes, los neandertales tuvieron grandes diferencias en sus dietas, dependiendo del lugar en el que vivieron.

C

Pero ahora, gracias a los avances tecnológicos recientes, Weyrich y sus colegas fueron capaces de distinguir lo que comían y los microbios en sus cuerpos.

D

Resulta interesante que no se encontraron restos de ardillas u otros animales pequeños que habitan en los árboles en la placa de los neandertales españoles.

4
Anchor 2: Central Idea

Seleccione DOS de las siguientes oraciones que reflejen algunas de las ideas centrales del artículo.

  1. Cuando los científicos buscan entender la dieta de una criatura, pueden mirar sus dientes; específicamente, miran las capas de placa dental endurecida en la superficie de los dientes.

  2. Los neandertales españoles, ya fuera por necesidad o por opción, podrían haber sido vegetarianos.

  3. Uno de los neandertales en el sitio de España tenía una bacteria en el estómago, que probablemente le causó vómitos o diarrea.

  4. "Creemos realmente que esto sugiere que los neandertales y los humanos pueden haber tenido una relación mucho más amistosa de lo que nadie imaginaba", dijo Weyrich.

A

1 y 3

B

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