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HEALTH
 

Solución para el problema nacional de los "desiertos de alimentos" tiene resultados inesperados

Frutas y vegetales en exhibición en el Grand Central Market de Los Ángeles. A pesar de que los productos frescos están cada vez más disponibles en las ciudades, los desiertos de comida aumentan. Un desierto de comida es un área de bajos ingresos en la cual la población vive a más de una milla de un supermercado grande. Foto: Wikimedia.
Frutas y vegetales en exhibición en el Grand Central Market de Los Ángeles. A pesar de que los productos frescos están cada vez más disponibles en las ciudades, los desiertos de comida aumentan. Un desierto de comida es un área de bajos ingresos en la cual la población vive a más de una milla de un supermercado grande. Foto: Wikimedia.

Al recorrer los pasillos bien iluminados del supermercado Vicente's Tropical Grocery, la consigna del establecimiento –"donde usted se siente en casa"– no parece estar fuera de lugar. Allí se pueden encontrar los alimentos básicos de las compras suburbanas, como las bebidas de Kool-Aid y el aceite de cocina Wesson. Sin embargo, el lugar también puede resultar algo extraño para el típico comprador estadounidense al recorrer los pasillos periféricos.

En lugar del pastel de carne y de los macarrones con queso, la cafetería del comercio sirve cochino frito y arroz Djon Djon –especialidades haitianas–. Debajo de un letrero que dice "Muro de valores" se encuentran suficientes sacos de arroz de 20 y 25 libras (6 y 7,5 kilogramos) como para alimentar a un ejército. Y en la sección de carnes tienen cuellos de pavo a la venta –montones de ellos– y otros cortes de carne algo inusuales.

Cerca de las costillas de cerdo, se encuentran unos paquetes con enormes cubos de carne ennegrecida identificados con la etiqueta: "carne tostada de cabrito".

Sin embargo, esto es precisamente lo que Brockton, Massachusetts, necesitaba cuando el supermercado abrió sus puertas en el 2015. La tienda abastece a una diversa comunidad compuesta por blancos, de escasos recursos en su mayoría, y por caboverdianos, hispanos y haitianos. El supermercado ha revitalizado una manzana abandonada de la ciudad al traer frutas, vegetales y otros productos frescos a un área donde antes no se conseguían. Esto es parte de una tendencia a nivel nacional.

Supermercados prosperan mientras las cadenas tradicionales sufren

Mientras que Sears, Macy's y otras cadenas de tiendas tradicionales cierran locales en lo que algunos denominan el "apocalipsis de las tiendas detallistas", las cadenas de supermercados abren nuevos establecimientos. El mayor crecimiento se observa no en los acaudalados suburbios, sino en las zonas de bajos recursos donde el acceso a los alimentos frescos frecuentemente es limitado.

Por todos los Estados Unidos diversos empresarios dispuestos a correr riegos, en asociación con algunos funcionarios públicos, se han dado a la tarea de solucionar discretamente el problema de los "desiertos de alimentos".

Sin embargo, los resultados no son precisamente lo que se esperaba. Dado que los investigadores comenzaron a relacionar la obesidad con la falta de acceso a alimentos frescos, se creía que la creación de supermercados accesibles contribuiría a la reducción de peso en las personas. Pero el resultado no fue propiamente ese, por lo que los funcionarios públicos y los empresarios privados ahora se ven obligados a modificar la forma de abordar el problema de las comunidades saludables.

"Yo no los llamo desiertos de alimentos, sino desiertos de recursos, porque estas comunidades necesitan de todo, no solo alimentos frescos", señala Lauren Vague, de UpLift Solutions, una asociación sin fines de lucro ubicada en Westville, Nueva Jersey, que busca fortalecer estas comunidades. Las poblaciones necesitan un empleador que ofrezca puestos de trabajo. Necesitan un ancla con la cual atraer a los compradores, de manera que el distrito de comercio local pueda desarrollarse, añade. A veces se reduce a la simple necesidad de tener un lugar lo suficientemente amplio donde la comunidad pueda reunirse.

"Estamos definitivamente en el proceso de resolver este problema", comenta. "No importa que sea complicado".

Aumentan las zonas de bajos recursos y los desiertos de alimentos

Los desiertos de alimentos son sectores donde la población se encuentra a más de 1 milla (1,6 kilómetros) de distancia de una tienda de comestibles grande o de un supermercado, o a más de 10 millas (16 kilómetros) en las zonas rurales. 

A pesar del progreso, los desiertos de alimentos van en aumento, según los números del censo de EE.UU. En el 2010, había 8.959 desiertos de alimentos, y los sectores de bajos recursos eran una porción significativa de su población. Para el 2015, había 9.245 sectores censales de escasos recursos y de acceso limitado, lo que implica un 3 por ciento de incremento, según el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos (USDA por sus siglas en inglés).

Dicho incremento tiene que ver más con el crecimiento de zonas de bajos recursos, un efecto rezagado de la Gran Recesión, que con el cierre de supermercados, apunta Michele Ver Ploeg, economista del Servicio de Investigación Económica del USDA. De hecho, el número de tiendas de comestibles y de supermercados en los sectores censales de bajos recursos aumentó un 17 por ciento durante ese período, aunque parte de dicho aumento se debió al crecimiento del sector censal de escasos recursos.

Para los empresarios, abrir un establecimiento en un desierto de alimentos implica grandes riesgos.

"Pusimos todo en riesgo", comenta Jason Barbosa, presidente de Vicente's, al recordar la decisión que la familia tomó de abrir el supermercado en el 2015 en un área que "daba miedo". Sin embargo, el nuevo negocio resultó rentable en menos de un año.

Supermercados grandes llegan al vecindario

Los empresarios locales no son los únicos en incursionar en el campo de los desiertos de alimentos. En Birmingham, Alabama, la construcción de un Publix está prevista en donde antes había una planta siderúrgica. Whole Foods, a través de su fundación, también experimenta con establecimientos ubicados en desiertos de alimentos.

El éxito en los desiertos de comida puede depender de saber escuchar a los clientes, dice el señor Barbosa. En Vicente's, por ejemplo, los mariscos se desescaman al momento de comprarlos, porque así lo quieren los clientes.

"Yo soy exigente", dice Rose Ducaste, quien espera 15 minutos a que el empleado de Vicente's le prepare un corte de salmón de $45 como a ella le gusta. "Pensé que se comportaría de mala manera, pero fue muy paciente".

Pero el verdadero motivo por el cual ella viaja desde otro suburbio de Boston para comprar aquí es el precio de los productos. "[Aquí] gasto la mitad de lo que gasto allá".

La ubicación no tiene mucho que ver

Ese es un punto fundamental que los investigadores han descubierto a medida que los supermercados se mudan a los desiertos de alimentos. Los consumidores van a una tienda de alimentos específica porque encuentran buenos precios, atención personalizada o alguna otra preferencia personal, no porque sea el establecimiento más cercano. Y debido a que muchas personas de bajos recursos tienen un automóvil, la típica definición de lo que es un desierto de alimentos urbano quizá no sea la más apropiada, comenta la señorita Ver Ploeg. Las personas que no tienen vehículo y que realmente necesitan caminar a una tienda de alimentos cercana, a una distancia menor a media milla (un kilómetro), son apenas el 4 por ciento de la población estadounidense, dice.

Hay también otro aspecto que los investigadores están descubriendo. No porque una tienda de alimentos se mude al lugar significa que la gente cambie sus hábitos alimenticios. En el 2004, un estudio sobre los desiertos de alimentos en Filadelfia no encontró cambios en los patrones de alimentación o en la pérdida de peso después de que un supermercado abrió sus puertas en el lugar.

Es posible que la inauguración de un supermercado nuevo no convenza a los compradores acostumbrados a las tiendas de conveniencia para que vengan. La modificación del comportamiento requiere que se entrene a las personas para que aprendan cómo cocinar con alimentos frescos y a usarlos antes de que se dañen –programa de entrenamiento que tanto UpLift, como otros grupos, incorporan como parte de sus esfuerzos por mejorar las condiciones en los desiertos de alimentos–.

La ausencia de resultados saludables no parece afectar a John Wood, el administrador municipal adjunto de Kansas City, Misuri, quien lidera los esfuerzos de la ciudad por revitalizar el Centro Comercial Linwood con un nuevo supermercado. Los beneficios económicos al abrir nuevos supermercados en la zona pueden mejorar la salud de otras formas.

La salud no solo tiene que ver con la alimentación

"Para quienes gustan de los pastelillos Hostess, la tienda de alimentos es simplemente otro lugar donde conseguirlos", señala Wood. "Pero no se trata solo de la comida. Se trata también del ambiente en el que las personas viven. Se trata de los terrenos baldíos y de la proliferación ilegal de basura. Ahí comienza la falta de salud".

El señor Wood lo pudo constatar de cerca cuando el hospital St. Joseph, que proporcionaba empleo a las personas de la zona y era un ancla en el área, se mudó del lugar y el edificio fue demolido. El Centro Comercial Linwood, otrora un espacio floreciente para los propietarios de negocios afroamericanos, se marchitó. A mediados de los 80, una tienda de alimentos y centro comercial prosperaron por un breve tiempo para después menguar.

Pero ahora renace la esperanza. A finales del mes pasado, en el centro comercial se puso la primera piedra de lo que será un Sun Fresh Market, y que estará a cargo de una familia local de Kansas City que es propietaria de otras tiendas de alimentos.

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¿Cuál de las siguientes opciones es la que MEJOR describe los factores que contribuyen al aumento de los desiertos de alimentos en los Estados Unidos?

A

Más personas se están viendo obligadas a irse a vivir a comunidades de bajos ingresos sin supermercados porque las empresas están cerrando y están perdiendo sus puestos de trabajo.

B

Hay más vecindarios de bajos ingresos y menos supermercados abiertos en esas comunidades.

C

El número de comunidades de bajos ingresos está creciendo a pesar del creciente número de tiendas de comestibles en áreas de bajos ingresos.

D

Los dueños de tiendas se han vuelto reacios a abrir supermercados en comunidades de bajos ingresos porque muchas tiendas han quebrado.

2
Anchor 3: People, Events & Ideas

¿Cuál de las siguientes afirmaciones es la que MEJOR representa la estrategia con la que están trabajando para resolver el problema de los desiertos de alimentos?

A

Proporcionar alimentos frescos en desiertos de alimentos no ha logrado los efectos deseados, por lo que los líderes están adoptando un enfoque más variado.

B

Vivir en desiertos de alimentos afecta negativamente la salud y el bienestar de las personas, por lo que los líderes están tomando un enfoque más centrado.

C

El número de desiertos de alimentos está aumentando rápidamente, por lo que los líderes están adoptando un enfoque más agresivo.

D

Las personas que viven en comunidades de desiertos de alimentos son resistentes al cambio, por lo que los líderes están tomando un enfoque más gradual.

3
Anchor 4: Word Meaning & Choice

Lea la siguiente oración del artículo.

Por todos los Estados Unidos diversos empresarios dispuestos a correr riegos, en asociación con algunos funcionarios públicos, se han dado a la tarea de solucionar discretamente el problema de los "desiertos de alimentos".

El autor usa la frase "correr riesgos" para expresar:

A

Que se iban a hacer negocios a lugares sumamente peligrosos.

B

Que se lanzaban sin estar seguros de los resultados que obtendrían.

C

Que tomaban acciones peligrosas e incluso en contra de la ley.

D

Que llegaban a acuerdos sin medir las consecuencias de sus actos.

4
Anchor 4: Word Meaning & Choice

Lea el siguiente párrafo del artículo.

Los empresarios locales no son los únicos en incursionar en el campo de los desiertos de alimentos. En Birmingham, Alabama, la construcción de un Publix está prevista en donde antes había una planta siderúrgica. Whole Foods, a través de su fundación, también experimenta con establecimientos ubicados en desiertos de alimentos.

¿Cuál de las siguientes palabras del párrafo citado ofrece alguna clave de contexto que ayude a entender el significado de la palabra "incursionar"?

A

construcción

B

fundación

C

experimenta

D

desiertos

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