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Opinión: ¿El remedio para la difusión de noticias falsas? Los maestros de historia

Joe Servis (arriba), profesor de historia de Estados Unidos en Appomattox High School, da clases a sus estudiantes en la escuela de Appomattox, Virginia, el 1 de abril de 2015. Photo: AP Photo/Steve Helber

Pocas personas se aproximarían a alguien completamente extraño en la calle para pedirle información sobre los problemas urgentes del día, y sin embargo es así como muchos se comportan en Internet. A raíz de las elecciones del 2016, los informes de Buzzfeed y otras agencias han hecho cada vez más claro que el votante estadounidense está lamentablemente carente de las habilidades necesarias para juzgar la veracidad de un sitio web de noticias. Entre los muchos titulares de los sitios web de noticias falsas estaban informes de que el Papa Francisco avalaba al Presidente electo Trump, que Hillary Clinton usó un doble a lo largo de la campaña y que vendió armas a ISIS.

Los fundadores y autores de estos falsos promotores de noticias elaboran sus historias con el único propósito de maximizar las visitas de los que entran a sus sitios, para, a su vez, generar enormes ingresos. Sus engaños apuestan a los peores temores de los lectores, independientemente de si los propios escritores suscriben las inclinaciones políticas del contenido del artículo. "No se pretende plantear una verdad alternativa", escribe el autor Neal Gabler, como si pudiera haber tal cosa, sino destruir la verdad por completo, ponernos a la deriva en un mundo de creencias sin hechos, un mundo donde no hay defensa contra las mentiras". En comparación con las agencias de noticias (y otros sitios) que ofrecen versiones ideológicamente tendenciosas sobre las cuestiones más apremiantes del día, las operaciones de noticias falsas ocupan un lugar único en la red y constituyen una intimidación obvia y amenazadora para los visitantes desprevenidos. La incapacidad de tantos lectores para distinguir entre los dos, y saber cuándo alejarse de un sitio web en conjunto, es indudablemente preocupante.

Para los que estamos en la primera línea de la educación, especialmente para los maestros de historia, este problema no es nada nuevo, dadas las formas en que el surgimiento de Internet ha transformado la enseñanza del tema en los últimos 15 años. Los estudiantes y maestros ahora tienen acceso a una vasta cantidad de información sobre el pasado, pero pocos saben cómo discernir qué es confiable y qué no lo es.

Para mí el problema surgió en el 2001 cuando un estiudiante entregó un trabajo de investigación sobre la historia temprana del Ku Klux Klan que minimizaba el nivel de violencia racial durante la Reconstrucción y caracterizaba su relación con los sureños negros como positiva en general. Las fuentes fueron extraídas casi enteramente de sitios web publicados por capítulos individuales del Klan. El estudiante no había pensado en la parcialidad obvia de la página web o en si constituía una fuente histórica legítima. La experiencia sirvió como una importante experiencia de aprendizaje para los estudiantes, pero incluso más para mí.

Aún tan recientemente como en el 2001, mis estudiantes seguían confiando primariamente en materiales impresos, en comparación con las fuentes de Internet. Los bibliotecarios mantenían el control sobre las nuevas adiciones a las estanterías, permitiendo un cierto nivel de control de calidad, pero con cada año que pasaba, la disponiblidad de computadoras personales más rápidas, dispositivos manuales y un mayor acceso a la red proporcionaban a los estudiantes un acceso más fácil a la información sobre un número creciente de temas históricos. Los estudiantes y los maestros se beneficiaron inmensamente de este incremento en el acceso. Ahora los maestros podían presentar a sus estudiantes una profunda posibilidad de fuentes primarias y figuras históricas que nunca estuvieron en los libros de texto. Las oportunidades para que los estudiantes llevaran a cabo su propia investigación a través de fuentes primarias y secundarias pronto fueron ilimitadas, definidas solo por el tiempo que están dispuestos a invertir en la investigación.

Por otra parte, la tecnología superó rápidamente la capacidad de los educadores para vigilar o incuso orientar a los estudiantes en cuanto a la mejor manera de buscar y evaluar información en línea. Una narrativa sin fundamento, perpetuada por los medios de comunicación, de que los niños son digitales por nacimiento, preparados naturalmente para entender cómo usar las computadoras, ayudó a exacerbar aún más el problema. Los estudiantes fueron dejados para que pensaran por sí mismos mientras las escuelas recortaban gradualmente la compra de fuentes impresas adicionales o purgaban sus colecciones por completo. Donde antes los bibliotecarios enseñaban a los estudiantes cómo investigar, pocas escuelas apreciaron el importante papel que podían jugar educando a los estudiantes sobre cómo buscar y evaluar información en la red. Un estudio reciente sobre el conocimiento de Internet entre los estudiantes, realizado por el Grupo Stanford de Educación de Historia mostró que no son capaces de "distinguir los anuncios publicitarios de los artículos noticiosos o identificar de dónde provenía la información".

No se puede negar que el acceso a fuentes primarias de la Biblioteca del Congreso y otras instituciones investigativas, junto con fuentes secundarias de la comunidad académica, ha enriquecido la enseñanza de la historia, pero su disponibilidad significa poco si no pueden ser evaluadas o distinguidas de la vasta cantidad de desinformación que espera al usuario no educado en la red.

En 2008, el profesor T. Mills Kelly, de la George Mason University, creó un curso llamado "Mintiendo sobre el pasado", en el cual los estudiantes eran alentados a crear sitios web falsos sobre un tema histórico. Los estudiantes trabajaron en la creación de una página falsa de Wikipedia, un blog y videos sobre Edward Owens, un pescador de ostras de Virginia ficticio que emprendió la piratería en la bahía Chesapeake en la década de 1870. Su narrativa histórica falsa estaba complementada por fuentes primarias falsas, incluyendo el "testamento legal" de Owen. Aunque el proyecto encontró cierto escepticismo e incluso cargos más serios formulados por el fundador de Wikipedia, Jimmy Wales, Kelly esperaba que sus estudiantes "se convirtieran en consumidores mucho más escépticos de la información obtenida en línea".

Es difícil imaginar un método más efectivo de llevar a casa una lección tan importante. En los años desde que Mills enseñó por primera vez en la clase, las oportunidades de publicar y compartir información en línea se han expandido aún más a través de Facebook, YouTube y Twitter y plataformas de blogs como WordPress y Medium. Las oportunidades de publicar pueden ser una experiencia de empoderamiento. Los maestros de historia que abrazan estas herramientas digitales pueden cambiar de las asignaciones que nunca verían el exterior de las paredes de su aula a los proyectos que tienen el potencial de alcanzar a una audiencia pública amplia. Los educadores pueden involucrar a los estudiantes con las responsabilidades éticas relacionadas al modo en que la información debe ser publicada en la red.

Pero si el público se queda sin preparación y sin las habilidades necesarias para determinar lo que es real y lo que es sospechoso, puede haber consecuencias reales. Considere, por ejemplo, la publicación de "Our Virginia: Past and Present" (Nuestra Virginia: pasado y presente), un libro de texto de cuarto grado escrito por Joy Masoff. Descubierto por primera vez por la historiadora del colegio William and Mary, Carol Sheriff, cuyo hijo estaba entonces en cuarto grado, el capítulo sobre la Guerra Civil incluyó una declaración de que "miles de negros del sur lucharon en filas confederadas, incluyendo dos batallones bajo el mando de Stonewall Jackson". El mito del soldado confederado negro es insidioso, se remonta a finales de la década de 1970 y a un pequeño grupo de defensores de la herencia de los Confederados quienes esperaban distanciar la historia de la Confederación de la esclavitud. Si hombres negros pelearon como soldados en el ejército, argumentaban ellos, entonces sería difícil mantener que la Confederación peleaba para proteger y expandir la institución de la esclavitud. Ni un solo historiador académico se presentó para apoyar la alegación del libro de texto. Más tarde se supo que Masoff había descubierto la información en un sitio web publicado por la asociación Hijos de Veteranos Confederados.

Hay miles de sitios web publicados por individuos y organizaciones que creen que los soldados confederados negros existieron. Sitios web como el Petersburg Express, por ejemplo, que incluye fotografías e incluso fuentes primarias que pueden parecer legítimas para personas sin educación. Los proveedores de estas historias a menudo insisten en que están proporcionando un servicio público descubriendo relatos que los historiadores académicos han ignorado intencionalmente. Independientemente de la motivación para publicar el material en cuestión, estos sitios web presentan a los visitantes algunos de los mismos desafíos que los sitios de noticias falsas.

El aula de historia es un lugar ideal para enseñar a los estudiantes cómo investigar y evaluar información en línea, dado el énfasis que ya se pone en la lectura cuidadosa y el análisis de documentos históricos. Incluso las pautas más básicas pueden alejar a los estudiantes de la desinformación. Considere las siguientes preguntas la próxima vez que esté investigando en línea:

¿Está el sitio asociado con una institución prestigiosa como un museo, sociedad histórica o universidad? ¿Puede usted identificar el individuo o la organización responsable del sitio, y se muestran las credenciales adecuadas?

Entonces, finalmente, usted tiene que examinar el material en cuestión. ¿La información proporcionada en el sitio web, incluyendo texto e imágenes, está debidamente citada? ¿Qué puede usted discernir de los enlaces para entrar y salir del sitio? Solo entonces puede usted abordarlo con el mismo nivel de confianza que un diario académico o pieza de archivo.

Las aulas de historia que enfatizan la evaluación crítica de la parcialización y la perspectiva en las fuentes primarias, junto con las preguntas anteriores, también proporcionarán a los estudiantes de todas las edades las habilidades necesarias para evaluar los enlaces que aparecen regularmente en sus comentarios de Twitter y Facebook. El escepticismo sano y merecido es casi siempre correcto.

La facilidad con la que podemos acceder y contribuir a la red hace posible que cada uno sea su propio historiador, lo cual es a la vez una bendición y una maldición. Internet es a la vez una mina de oro de la información, así como un campo minado de desinformación y distorsión. Enseñar a nuestros estudiantes cómo discernir la diferencia no solo los ayudará a alejarse de historias y noticias falsas, sino a reforzar la importancia de una ciudadanía responsable e informada. Al hacerlo así fortalecemos los pilares de la democracia.

Kevin M. Levin es un historiador y educador radicado en Boston. Es el autor de "Remembering the Battle of the Crater: War as Murder" (2012) y actualmente trabaja en la obra "Searching For Black Confederate Soldiers: The Civil War’s Most Persistent Myth" para la University of North Carolina Press. Puede encontrarlo en línea en Memoria de la Guerra Civil y Twitter @kevinlevin.

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Lea la siguiente oración del artículo.

A raíz de las elecciones del 2016, los informes de Buzzfeed y otras agencias han hecho cada vez más claro que el votante estadounidense está lamentablemente carente de las habilidades necesarias para juzgar la veracidad de un sitio web de noticias.

¿Cuál de las siguientes versiones de la oración anterior aportaría un matiz de PLENITUD si sustituyera a la palabra "carente"?

A

A raíz de las elecciones del 2016, los informes de Buzzfeed y otras agencias han hecho cada vez más claro que el votante estadounidense está lamentablemente DESPROVISTO de las habilidades necesarias para juzgar la veracidad de un sitio web de noticias.

B

A raíz de las elecciones del 2016, los informes de Buzzfeed y otras agencias han hecho cada vez más claro que el votante estadounidense está lamentablemente PRIVADO de las habilidades necesarias para juzgar la veracidad de un sitio web de noticias.

C

A raíz de las elecciones del 2016, los informes de Buzzfeed y otras agencias han hecho cada vez más claro que el votante estadounidense está lamentablemente SATURADO de las habilidades necesarias para juzgar la veracidad de un sitio web de noticias.

D

A raíz de las elecciones del 2016, los informes de Buzzfeed y otras agencias han hecho cada vez más claro que el votante estadounidense está lamentablemente FALTO de las habilidades necesarias para juzgar la veracidad de un sitio web de noticias.

2
Anchor 4: Word Meaning & Choice

Lea el siguiente párrafo del artículo.

Una narrativa sin fundamento, perpetuada por los medios de comunicación, de que los niños son digitales por nacimiento, preparados naturalmente para entender cómo usar las computadoras, ayudó a exacerbar aún más el problema.

¿Qué sentido transmite la palabra "perpetuada" en el párrafo citado?

A

Transmite descontento ante la imagen que los medios de comunicación han creado acerca de los niños.

B

Transmite la idea de que se ha extendido a lo largo del tiempo una idea motivada por los medios de comunicación.

C

Transmite sorpresa al descubrir que los medios de comunicación tienen interés en mantener esa imagen de los niños.

D

Transmite la irresponsabilidad de los medios de comunicación al no hacer un trabajo con diligencia.

3
Anchor 6: Point of View/Purpose

Lea la siguiente oración del artículo.

Un estudio reciente sobre el conocimiento de Internet entre los estudiantes, realizado por el Grupo Stanford de Educación de Historia mostró que no son capaces de "distinguir los anuncios publicitarios de los artículos noticiosos o identificar de dónde provenía la información".

¿De qué manera contribuye esta oración a que el argumento del autor sea más efectivo?

A

Reconoce la capacidad de algunos autores de persuadir y camuflar sus verdaderas intenciones cuando escriben un texto.

B

Explica la complejidad del problema de reconocer una noticia real y una falsa, más con el Internet.

C

Demuestra la razón principal por la que la gente no es capaz de diferenciar entre información real y publicitaria.

D

Evidencia la necesidad de formar a los estudiantes en materia de investigación y contraste de información, incluso en la comunidad académica.

4
Anchor 6: Point of View/Purpose

¿Por qué será que el autor cita en el artículo la anécdota del estudiante que entregó el trabajo sobre el Ku Klux Klan?

A

Porque el autor pretende explicar la intención real de los autores de noticias falsas al escribirlas.

B

Porque el autor intenta datar cuándo las noticias falsas en Internet comenzaron a causarle problemas.

C

Porque el autor intenta justificar su opinión hablando desde su experiencia personal.

D

Porque el autor intenta llamar la atención sobre las principales diferencias entre una noticia verdadera y una falsa.

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